Un producteur de la Colombie-Britannique se concentre sur ce que les clients veulent en bœuf

Edgar Smith et ses frères Phillip et Doug ont une exploitation bovine unique, élevant du bœuf du début à la fin et vendant directement aux clients.

«Notre famille travaille dans le secteur du bœuf depuis les années 1940 sur l’île de Vancouver, et l’exploitation a évolué et changé au fil des décennies. Dans les années 40 et 50, nous étions une exploitation de bœuf de pâturage à base d’herbe et nous vendions nos produits à Central Auction Clearing dans le Lower Mainland en Colombie-Britannique. Il n’y avait pas de marché local sur l’île, nous avons donc tout exporté vers le continent», explique Edgar Smith de Beaver Meadow Farms.

Tiré de canadiancattlemen.ca – par Heather Smith Thomas – Publié le 24 novembre 2020
| Traduction et adaptation libre par la rédaction |

Dans les années 1960, les Smith ont lancé un troupeau laitier avec leur entreprise de viande bovine. Le troupeau laitier s’est agrandi jusqu’à la fin des années 1990.

«Notre exploitation bovine pendant ces années était composée de bœufs du troupeau laitier — croisés avec une race de bœuf. Ces bœufs sont principalement allés aux abattoirs de l’État de Washington pour le marché de la chaîne de hamburgers», dit-il.

À la fin des années 1990, ils ont décidé de se retirer de l’élevage laitier et de simplement maintenir la production de viande bovine. Ils sont passés à des races adaptées à l’alimentation et à l’engraissement à 100% sur l’île de Vancouver. Au cours des 20 dernières années, ils ont vendu aux détaillants locaux, aux restaurants, aux clients individuels et sur les marchés fermiers. Environ 90% de leurs ventes se font par commercialisation directe hors de la ferme auprès de ces divers clients. Ils ont marqué leur viande de bœuf des pâturages naturels.

«Au fil des ans, nous sommes passés de la production régulière de bœuf à la certification biologique et SPCA, et certifiée sans danger pour le saumon. Au fur et à mesure que nous devenions plus précis avec notre bœuf fini à l’herbe et notre certification, nos marchés se sont rapprochés de l’île de Vancouver et du Lower Mainland de la Colombie-Britannique. Il y a plus d’intérêt local et une demande beaucoup plus élevée», explique Edgar Smith.

L’un des rares abattoirs restants sur l’île de Vancouver se trouve près de l’exploitation Smith à Courtenay, en Colombie-Britannique.

«Nous sommes en mesure de continuer à récolter des animaux ici et, grâce à notre exploitation vache-veau, nous les accompagnons jusqu’au bœuf fini. Nous pouvons faire abattre les animaux et expédier nos produits directement au client», dit-il.

Tout a bien fonctionné jusqu’au printemps de cette année, lorsque la pandémie de COVID-19 a frappé l’industrie de la restauration. «Environ 90% de nos activités de restauration ont disparu et ne sont pas revenues. Sur tous les restaurants, seuls deux ont rouvert, mais la quantité de bœuf qu’ils prennent est bien inférieure à ce qu’ils prenaient auparavant. Cependant, la demande locale des clients individuels a augmenté, tout comme les ventes sur le marché local des agriculteurs», dit-il. Les gens avaient du mal à se procurer du bœuf dans les épiceries et cherchaient d’autres sources.

«Heureusement, nous ne sommes pas liés à la transformation des produits de base ou aux marchés. Nous utilisons un petit abattoir familial avec un bilan alimentaire exceptionnellement bon. Ils ont pu opérer à travers tout cela, ce qui montre l’intérêt de disposer d’installations de transformation locales.»

M. Smith dit que leurs ventes globales ont augmenté cette année au point qu’il ne peut actuellement pas répondre à la demande.

Faire correspondre la production à la demande des clients

«Nous avons environ 500 acres de prairies irriguées. Nous récoltons environ 400 animaux par an. Si nous avions plus de place et d’espace, et des animaux, nous pourrions probablement vendre plus de bœuf», note Edgar Smith.

Aujourd’hui, ils ont Red Angus et diverses croix Red Angus. «Nous avons utilisé d’autres races, mais pour le moment de la taille de la coupe, et étant en mesure de finir sous la production d’herbe pour nos clients, le Red Angus semble idéal pour le pâturage pendant l’hiver humide et les étés secs.

Edgar Smith dit que c’est une race relativement petite qui se termine très bien sur l’herbe et peut brouter l’hiver. «Ils réussissent aussi bien pendant les étés chauds — bien mieux que les bovins noirs.»

Leur bétail ne reçoit jamais de grain. Ils ont sélectionné des animaux qui se débrouillent bien sur l’herbe seule au cours des 50 dernières années. «Il y a beaucoup de lignées que nous ne sélectionnons pas, car elles sont généralement trop grandes ou trop lourdes et prennent trop de temps à engraisser sur l’herbe.»

M. Smith note que les préférences des consommateurs changent ces jours-ci. Il décrit ses clients comme soucieux de leur santé et intéressés par le bœuf nourri à l’herbe en raison de ses acides linoléiques conjugués et de son rapport entre les acides gras oméga-3 et oméga-6.

«Ils ne veulent pas d’une carcasse trop grasse mais veulent un peu de couverture et de persillage.»

Les clients sont également soucieux de l’environnement et préoccupés par les effets que le bétail peut avoir sur l’environnement. Le saumon fait partie d’un «mode de vie ici sur la côte ouest», dit-il, et les clients s’intéressent aux producteurs qui sont conscients de l’environnement.

«C’est l’une des raisons pour lesquelles notre bœuf est certifié sans danger pour le saumon. Tous les cours d’eau à saumon de notre ferme sont protégés; le bétail n’entre jamais dans les ruisseaux.

Le bien-être des animaux et la manière dont les animaux sont traités sont également devenus importants. «Nous sommes certifiés SPCA et cela attire l’attention de nombreuses personnes qui avaient abandonné la viande rouge. Ils sont maintenant prêts à l’acheter, après avoir compris que nos animaux sont bien traités — et que la viande est très saine dans un système de production naturel nourri à l’herbe», affirme M. Smith.

Alors que la production maximale, que ce soit pour le bétail ou les cultures, est souvent au centre des préoccupations, il décrit leur exploitation comme davantage un style agricole régénérateur. «Nous n’utilisons pas d’engrais commercial et le bétail fait 90% du travail.»

Les bovins améliorent les sols et la production de fourrage en ajoutant du fumier et de la litière, pour augmenter la matière organique du sol. Leurs prairies pérennes séquestrent également le carbone.

«Au cours des dernières années, j’ai remarqué que les consommateurs prennent conscience que le pâturage du bétail dans les prairies est un moyen d’améliorer l’environnement.»

La demande pour du bon bœuf nourri à l’herbe est plus que ce que les Smith peuvent fournir, alors ils achètent des veaux sevrés à quelques autres éleveurs qui sont également biologiques et certifiés SPCA. L’un de ces éleveurs est Charlie Lasser.

«Lui et moi avons également travaillé sur un projet, faisant des recherches ici, chez moi, nourrir le bétail avec des algues rouges. Nous sommes dans un essai de deux ans avec le Dr John Church de l’Université Thompson Rivers, en train de faire des tests ici avec notre bétail. Un groupe était nourri aux algues et l’autre non, au cours des deux dernières années.»

Les informations préliminaires montrent différents types et quantités de bactéries chez les bovins qui ont été nourris aux algues par rapport à ceux qui ne l’ont pas été. Les animaux prennent plus de poids lorsqu’ils sont nourris avec des algues rouges.

«Cela améliore l’efficacité alimentaire, et les niveaux d’acides organiques comme le CLA, les oméga-3, les oméga-6, etc.… sont également plus élevés. Nous pourrions avoir des informations à ce sujet dans quelques mois», dit-il.

L’avenir de la production de viande bovine

Smith et ses frères ont entre 60 et 70 ans, ce qui pose des questions sur l’avenir de leur exploitation.

«Notre famille est comme beaucoup d’autres familles de fermes et de ranchs. Nous sommes la troisième génération, et la quatrième génération ne veut pas continuer l’opération. Le plus grand défi est donc de déterminer qui le fera.»

Edgar Smith ne voit pas beaucoup de gens intéressés à acheter des fermes ou des ranchs en Colombie-Britannique ces jours-ci. La plupart des fermes de l’île disparaissent lentement. Il pense que la principale raison du manque d’intérêt pour l’agriculture est qu’il n’y a pas de bons moyens de subsistance.

«Si ce produit que nous produisons vaut quelque chose et que les gens l’aiment et le veulent, comment continuera-t-il à être produit à l’avenir?»

M. Smith pense également que les gens sous-évaluent la nourriture et la tiennent pour acquise. «La situation COVID a montré à quel point nous pouvons produire et approvisionner localement, et certaines chaînes d’approvisionnement sont rompues. Pourtant, je n’ai vu personne proposer de payer 50 cents de plus la livre pour notre bœuf.

Malheureusement, Edgar Smith ne pense pas que l’avenir soit très prometteur pour la production de bœuf dans sa région. «Une personne ne pourrait pas acheter cette propriété pour produire de la viande bovine et la payer de son vivant. Si notre génération met fin à l’œuvre de notre vie, qui la poursuivra?»

L’île de Vancouver a l’un des coûts de production les plus élevés au Canada pour l’agriculture ou l’élevage bovin. «J’aime mon style de vie, comme beaucoup d’autres membres de ma génération, mais je ne vois pas d’autres qui voudraient faire ce que je fais.»

Certaines personnes seraient intéressées s’il y avait un moyen de gagner leur vie, dit-il. Il voit la nécessité de relier les futurs agriculteurs et éleveurs à la terre, mais il n’y a pas de solution facile.

«Si nous ne pouvons pas amener les gens qui peuvent faire le travail à y rester et à le faire, c’est un dilemme. Une personne ne peut pas venir de la ville et apprendre à faire cela en peu de temps», avoue-t-il.

Certaines personnes pourraient trouver des moyens novateurs de le faire fonctionner, comme il l’a fait en se connectant avec d’autres producteurs ou agriculteurs de l’intérieur.

«Ils peuvent faire la partie vache-veau plus efficacement que moi ici, où l’élevage du bétail coûte très cher. Mais je peux finir le bétail près du marché et fournir du bœuf aux consommateurs, c’est donc une bonne combinaison. Si les gens parviennent à mettre en place certaines de ces relations, ils pourraient les faire fonctionner. Les gens qui sont loin du marché, s’ils peuvent faire équipe avec quelqu’un comme moi qui est plus proche, nous en bénéficions tous les deux, et les consommateurs également.»

Source : https://www.canadiancattlemen.ca/features/b-c-producer-narrows-in-on-what-customers-want-in-beef/