Le bœuf a rebondi après la première vague, mais la menace d’une deuxième vague plane toujours

L’industrie canadienne du boeuf a riposté après que des éclosions dévastatrices au début de la pandémie aient entraîné de nombreux décès et interrompu les opérations dans les principales usines. Maintenant, l’industrie espère que les mesures de sécurité renforcées mises en œuvre au cours de l’été suffiront à contenir une deuxième vague en plein essor du virus jusqu’à ce que le déploiement des vaccins soit terminé.

Tiré de Financial Post – par Bianca Bharti – Publié le 15 décembre 2020
| Traduction et adaptation libre par la rédaction |

L’Ontario et le Québec ont inoculé lundi dernier le premier groupe de Canadiens contre le COVID-19, mais il pourrait s’écouler des semaines ou des mois avant que les travailleurs essentiels de l’industrie du boeuf ne reçoivent une dose.

En réalité, l’industrie s’attend à maintenir une gamme de restrictions jusqu’à environ l’été, a déclaré Dennis Laycraft, vice-président exécutif de la Canadian Cattlemen’s Association. Ce calendrier a poussé le Conseil des viandes du Canada à faire pression sur le gouvernement fédéral pour que les travailleurs de l’industrie soient les suivants, après les premiers intervenants, les travailleurs de la santé et les foyers de soins de longue durée.

«Nos efforts fonctionnent, mais l’accès aux vaccins demeure l’outil le plus essentiel pour protéger cette main-d’œuvre essentielle et faire en sorte que les Canadiens puissent toujours trouver de la viande sur les tablettes de leur épicerie», a déclaré le président du CMC, Chris White.

En avril, le virus a fait des ravages dans deux des plus grandes usines de conditionnement de bœuf du pays, qui transforment environ 70% de la viande de bœuf domestique. L’usine JBS de Brooks, en Alberta, a continué à fonctionner à capacité réduite après que 650 travailleurs ont été testés positifs et un est décédé. L’usine Cargill, à High River, en Alberta, a dû fermer ses portes pendant deux semaines après que plus de 950 personnes ont été testées positives et deux sont décédées.

Les taux d’abattage ont chuté de plus d’un tiers en mai, ce qui a fait grimper l’arriéré de bovins dans le système à 120 000 en juin, selon Statistique Canada. De nombreux agriculteurs ont été contraints de vendre leur bétail à perte tandis que le prix du bœuf montait en flèche dans les épiceries.

Des données récentes sur les prix à la consommation montrent qu’en octobre, les prix du bœuf étaient revenus aux niveaux d’avant le COVID, ce qui suggère que les efforts visant à atténuer les épidémies chez les grands conditionneurs de viande ont réussi à rétablir l’offre.

Cependant, l’industrie doit encore éviter une deuxième vague de détérioration, car les cas de COVID-19 dépassent 460 000 à l’échelle nationale.

L’un des gros conditionneurs de boeuf du Canada espère que les mesures mises en œuvre par l’entreprise leur permettront de réussir.

Daniel Sullivan, porte-parole de Cargill, a déclaré dans une interview que la crise du COVID-19 avait été difficile pour l’entreprise.

«Je ne pense pas que quiconque ait été à l’abri de cela et nous avons donc travaillé très fort avec nos employés, nos éleveurs, nos producteurs, nos clients… pour nous assurer que nous sommes en mesure de continuer à nourrir les gens au Canada.

Cargill, dont le siège social est à Minneapolis, est un géant de la transformation de la viande qui possède deux des trois plus grandes usines d’emballage du Canada – l’autre appartient à JBS USA. Ensemble, les trois usines transforment plus de 85 pour cent de l’approvisionnement en viande bovine du pays.

High River est la plus grande des deux installations de Cargill, employant 2000 personnes et traitant 4 700 têtes de bétail par jour. Par comparaison, son usine de Guelph, en Ontario, emploie 1 700 personnes et transforme un peu moins de 2000 têtes de bétail par jour.

Une fois que la décision a été prise de fermer l’usine de High River en avril, les responsables de Cargill ont immédiatement commencé à mettre en œuvre des protocoles et à moderniser l’installation pour endiguer toute propagation du virus.

La société a fourni des autobus avec des séparateurs pour récupérer les employés qui normalement faisaient du covoiturage pour se rendre au travail. Il a imposé des questions de dépistage et des contrôles de température. Il a agrandi les salles de repos, y installant des cloisons en plexiglas ainsi que dans les toilettes et les vestiaires.

Pour compenser la perte de capacité pendant la fermeture de High River, la société a effectué des quarts de travail le samedi à l’usine de Guelph. Au retour des employés, des équipes du samedi ont également été mises en place pour faire face à l’arriéré de bétail dans les parcs d’engraissement.

Conscients des pressions exercées par l’arriéré sur le système, et par la suite sur les prix à l’épicerie, les parties prenantes de l’industrie ont commencé à se réunir régulièrement tous les lundis pour partager toute information susceptible de stabiliser la chaîne d’approvisionnement, a déclaré Dennis Laycraft.

Ces intervenants, qui comprennent des membres du Conseil des viandes du Canada, des éleveurs nationaux de bovins, du Conseil de recherche sur les bovins de boucherie et de la Table ronde canadienne pour du bœuf durable, continuent de tenir ces réunions sur la stratégie nationale du bœuf alors que les infections augmentent partout au pays.

Bien que des efforts d’atténuation aient été mis en œuvre dans l’ensemble de l’industrie, ce n’est qu’à l’automne que les principaux transformateurs ont pu à nouveau fonctionner à pleine capacité, en partie à cause de la nature du secteur du bœuf.

«Un animal n’entre pas dans l’usine de transformation lundi et se retrouve sur une table mardi», a déclaré l’économiste alimentaire Michael von Massow. «Il a fallu un certain temps pour que l’impact de ces fermetures se fasse sentir.»

En règle générale, lorsqu’il n’y a pas de virus qui fait des ravages dans la vie quotidienne, les prix du bœuf sont soumis à des changements saisonniers. En été, alors que les Canadiens commencent à allumer leurs barbecues, les steaks et autres morceaux de bœuf s’envolent des étagères. À mesure que la demande augmente, les prix augmentent également.

Cet aspect saisonnier était en jeu lorsque le prix moyen de la surlonge, par exemple, a bondi de 23,1 pour cent de février à juin, mais la production limitée des principales usines a amplifié la hausse. (À titre de comparaison, les prix de la surlonge n’ont augmenté que de 4,7% pendant la même période en 2019 et de 6% en 2018.)

Les prix du bœuf frais et congelé en juin ont affiché leur plus forte hausse d’un mois à l’autre en cinq ans, à 21,6%. Un kilogramme de steak rond a connu le saut le plus élevé à 22,7 pour cent par rapport au même mois l’an dernier. Le boeuf haché a connu le moins de mouvement, mais le prix moyen a tout de même connu une augmentation substantielle de 13,6 pour cent. Le rôti de côte de bœuf et le bifteck de surlonge ont bondi de 18,2 et 14,2 pour cent respectivement.

Les grands épiciers, incapables de compter sur leur approvisionnement régulier en viande de bœuf nationale des grands producteurs, ont dû se rendre sur le marché libre, a déclaré von Massow. Cela a forcé les épiciers à soumissionner contre d’autres acheteurs existants et à supporter des frais d’expédition plus élevés.

Les circonstances auxquelles l’industrie du bœuf a été confrontée au début du COVID-19 et au cours de l’été révèlent certaines des vulnérabilités qui existent dans la chaîne d’approvisionnement, à savoir le manque de diversification de la capacité de transformation du Canada.

Il est facile de dire que le Canada a besoin de plus d’usines, mais elles doivent aussi être rentables, a déclaré von Massow. Les plantes qui ont poussé pour répondre à la demande à la suite d’épidémies de la maladie de la vache folle ont depuis fermé leurs portes parce qu’elles ne pouvaient pas gagner d’argent.

De plus, le nombre d’abattoirs locaux plus petits a considérablement diminué dans tout le pays, en partie en raison d’un environnement réglementaire qui leur interdit de faire des expéditions à travers les frontières provinciales ou nationales.

Selon Von Massow, faire évoluer l’écosystème du bœuf pour permettre aux petits conditionneurs de prospérer serait un moyen d’améliorer la diversité des sources d’approvisionnement, même si la sécurité devrait être une priorité.

Une autre option consisterait à ajouter une grande usine de transformation supplémentaire, tout en faisant la promotion de bouchers plus petits et indépendants, qui ont évité bon nombre des difficultés imposées par les ralentissements de la production chez les mastodontes de la viande cet été.

Brianna Hagell, propriétaire de Vessel Meats à Dartmouth, en Nouvelle-Écosse, a ouvert son magasin de brique et de mortier au début du mois de mai, mais dirigeait son entreprise de boucherie dans les marchés de producteurs depuis décembre 2016.

«Nos prix du bœuf ont à peine changé parce que nous ne faisons que des carcasses entières», a-t-elle déclaré au Post. «Tous nos fournisseurs sont locaux.»

Elle a dit que la première semaine de son ouverture, au moins un grand détaillant ne vendait pas de faux-filet dans sa région parce que la côte de bœuf dans l’est était si chère. Hagell, cependant, a été en mesure de boucher et de vendre la coupe de premier ordre parce qu’elle s’approvisionne tout son bœuf dans les fermes locales de la Nouvelle-Écosse.

Sean Kuzenkow, propriétaire de la Buckingham Meat Company à Whitby, en Ontario, s’approvisionne pour tout son bœuf dans une petite usine d’emballage de Norwich, en Ontario. Il a également déclaré que les prix du bœuf n’avaient pas beaucoup changé au cours de l’été.

En fait, a-t-il dit, certains employés des grandes chaînes d’épicerie achetaient régulièrement du bœuf dans son magasin parce qu’il était moins cher. « Certains d’entre eux, s’ils avaient de bons clients, disaient aux gens de venir chez nous pendant quelques mois. »

Bien que ces petites chaînes d’approvisionnement aient mieux résisté aux effets du COVID-19, von Massow a déclaré que cela n’écartait pas la capacité du bœuf à rebondir. «Comme les chiffres ont encore augmenté cet automne, nous n’avons pas vraiment entendu parler des problèmes des usines de transformation des aliments. Les protocoles qu’ils ont mis dans ces usines semblent donc avoir vraiment fonctionné », a-t-il déclaré.

Le rapport sur les prix des aliments 2021 a souligné que la fabrication alimentaire dans son ensemble au Canada connaîtra probablement un déclin continu parce que le secteur est une partie affaiblie de la chaîne d’approvisionnement alimentaire.

«Depuis 2012, ce secteur a connu la perte de 40 000 emplois en raison de la fermeture d’usines et du manque d’investissements», lit-on dans le rapport, publié par l’Université de Guelph, l’Université Dalhousie, l’Université de la Saskatchewan et l’Université de la Colombie-Britannique. «Les petites entreprises familiales et les grandes entreprises multinationales ont de plus en plus de mal à développer leurs entreprises au Canada.

Sullivan, le porte-parole de Cargill, a déclaré que la société avait appris des leçons tout au long de la pandémie, ce qui a mis en évidence la nécessité pour la société de se tourner vers l’avenir de l’emballeur de bœuf dans le monde post-virus.

Cargill avait déjà prévu d’automatiser ses installations, mais depuis que le virus a frappé, il a accéléré l’urgence de ce à quoi cela peut ressembler. Il a cependant averti que dans le secteur de la viande, l’automatisation ne signifie pas «des robots partout», car les animaux varient en taille.

Là où l’automatisation peut jouer un rôle, c’est à la fin du processus, lorsqu’il s’agit d’emballage et d’expédition du bœuf.

La société prévoit également de créer un outil de «jumelage numérique» qui permettrait de saisir divers facteurs, tels que l’emplacement des employés, le nombre d’employés devant travailler sur une partie spécifique de la ligne de production et les coupes qui seront traitées pour le journée. L’outil aiderait à optimiser l’efficacité et à garantir que le plus de viande possible sort de l’usine.

«Nous travaillons dur pour nous assurer que nous avons une main-d’œuvre prospère», a déclaré Sullivan. «Nous travaillons d’arrache-pied pour nous assurer que nous avons de la nourriture sur la table de tout le monde partout au pays.»

Source : https://financialpost.com/commodities/agriculture/big-beef-has-bounced-back-after-first-devastating-outbreaks-but-threat-of-second-wave-still-looms