Le bétail aide l’exploitation biologique à sauver son sol

Steve McElroy a démarré sa ferme à Hillsdale, Michigan, en 1989 en tant qu’opération de culture conventionnelle. Il est devenu un producteur certifié biologique environ 12 ans plus tard. Il a cultivé des céréales biologiques et des cultures en rangs pendant 15 ans.

«Notre sol manque de matière organique et n’était pas en bon état pour devenir organique», dit-il. «La fertilisation devenait de plus en plus chère. Lorsque nous avons commencé, nous pouvions acheter du fumier de poulet et des engrais organiques à un prix relativement bas, mais cela devenait plus cher à mesure que de plus en plus de gens commençaient à l’utiliser », explique-t-il.

Les coûts ont augmenté et le sol ne s’est pas amélioré.

Tiré de producer.com – par Heather Smith Thomas – Publié le 29 avril 2021
| Traduction et adaptation libre par la rédaction |

«Nous avons réalisé l’impact négatif de l’agriculture conventionnelle sur notre sol, notre famille et notre écosystème. L’agriculture biologique sans labour a mis fin au problème immédiat de l’empoisonnement de notre sol avec des produits chimiques nocifs qui tuaient les herbes naturelles et la vie du sol, mais nous avons réalisé que cela ne faisait que très peu pour restaurer et régénérer l’écosystème », dit McElroy.

Le travail du sol et la culture le conduisaient dans la mauvaise direction.

«Stephen VanDeusen, mon partenaire avec les bovins, avait lu sur l’impact positif qu’ils peuvent avoir.»

VanDeusen, un voisin, a commencé à travailler pour McElroy à l’adolescence.

«Il avait une certaine expérience avec le bétail dans les 4-H et quand il a commencé à travailler pour moi, il a mentionné les avantages du bétail. Ensemble, nous avons acheté notre premier bétail – huit génisses – et avons commencé à les faire paître dans de petites zones de la ferme. Nous avons lu comment faire cela, avec les conseils de Gregg Judy, et avons regardé un grand nombre de ses vidéos, et avons commencé à régénérer notre ferme en utilisant du bétail », explique McElroy.

«Nous voulions un système régénérateur qui s’améliorerait chaque année, utilisant du bétail pour améliorer le sol sans avoir à acheter d’engrais. Être biologique a aidé parce que nous n’avions aucun herbicide dans le sol. Au cours de la dernière décennie, nous nous sommes éloignés des cultures et nous nous sommes maintenant concentrés sur l’agriculture du sol, en utilisant un petit troupeau de bovins qui s’est développé au fil du temps.

La ferme compte maintenant plus de 350 acres de pâturages.

«Sur une période de trois ans, nous avons arrêté la production céréalière – réduisant la superficie céréalière d’un tiers chaque année. Nous avons arrêté de semer du grain sur ces acres et nous avons simplement laissé les choses pousser tout ce qui était déjà là ou venu naturellement. Cela avait l’air horrible; les voisins pensaient que nous étions fous parce que les premières choses qui sont arrivées étaient des mauvaises herbes ligneuses.

Les mauvaises herbes sont les premières plantes qui entrent dans le sol nu, comme bandage de la nature pour garder le sol couvert.

«Le bétail a mangé ces mauvaises herbes, cependant, et nous avions beaucoup d’acres pour les déplacer partout dans la ferme. Cependant, nous n’avions pas assez de bétail pour avoir beaucoup d’impact, alors nous avons acheté 28 vaches et un taureau, puis 20 génisses de plus les deux prochaines années, pour avoir suffisamment de troupeau. Vous avez besoin d’assez de sabots sur le sol pour faire du bien; n’en avoir que quelques-uns n’aide pas beaucoup », explique-t-il.

«Nous les avons fait tourner et ils ont bien fait et sont devenus gros. Cela fait neuf ans maintenant et nous avons continué à augmenter le troupeau en élevant des génisses et nous avons maintenant 300 têtes. Nous les gérons tous ensemble comme un seul groupe (pour un impact sur la terre) et le taureau est avec eux tout le temps. Nous vêlons toute l’année », dit McElroy.

Avoir un seul troupeau facilite les choses.

«Un an, nous avons déménagé dans un nouveau pâturage toutes les quelques heures, mais nous nous déplaçons maintenant deux à trois fois par jour. Les 300 têtes sont généralement dans un enclos de 10 à 15 acres. »

Les résultats positifs de l’impact sur le bétail sont de plus en plus évidents.

McElroy élève du foin et nourrit le bétail en hiver.

«Nous déroulons les balles dans un pâturage et ne déplaçons pas autant le bétail. Ils peuvent se trouver dans un pâturage de 50 à 100 acres comprenant des bois pour s’abriter et des brise-vent, et simplement dérouler des balles de foin pour les nourrir. Nous cueillons généralement une superficie de 100 acres pour tout l’hiver, ce qui crée un impact plus important sur les terres où le bétail y est aussi longtemps, et le foin.

Cela crée beaucoup de fumier et de litière de foin, ce qui aide à nourrir le sol, dit-il.

«Il y a suffisamment de place pour que nous puissions continuer à nous déplacer vers une zone plus propre pour dérouler les balles. Le foin fournit également plus de graines pour le pâturage. Dans les régions au sud de nous, il y a beaucoup plus de graines de graminées dans le sol. Notre région était à l’origine boisée, sans beaucoup d’herbe, mais maintenant nous recevons beaucoup d’herbe et nous ne savons pas d’où tout cela vient.

L’herbe n’est pas très dense, mais augmente régulièrement.

«Nous exploitons 300 bovins sur 400 acres et nous ne pouvons pas suivre le rythme au printemps; nous n’avons pas assez d’animaux pour tout manger. Un collège local est en train de faire des études et cette année, ils obtiendront des comptes sur les microbes dans le sol. Nous nous opposons au travail du sol parce que nous nous rendons compte qu’il brise le sol et perturbe / détruit l’environnement sous le sol. »

Plus de microbes signifie plus de nourriture pour les plantes et plus de plantes en général. C’est un processus lent et prend du temps.

«C’est aussi un défi financier parce que vous ne produisez pas beaucoup par acre. Mais en même temps, vous avez réduit les dépenses et ne dépensez pas d’argent pour les semences, les engrais ou les machines agricoles.

«Nous n’avons pas commencé à atteindre la limite du nombre d’animaux que nous pourrions avoir sur cet endroit. Nous n’achetons plus de bétail; nous continuons simplement à élever des génisses, et nous transformons et commercialisons les bovins mâles.

«Nous avons une entreprise de vente au détail de bœuf et un site Web et livrons du bœuf à nos clients. Cela aide parce que nous obtenons un prix de détail pour la viande. Notre sol était tellement dégradé que nous ne pouvions pas élever beaucoup de bétail au début et nous avions besoin d’un revenu supplémentaire par animal », dit-il.

Étant donné que ce sol est toujours en train de s’améliorer, la meilleure façon semble de le laisser s’améliorer progressivement et de soutenir toutes les plantes qui peuvent entrer et prospérer, dit-il.

«Si nous devions planter un mélange de pâturage avec 12 ou 15 espèces de plantes, ce que beaucoup de gens font aujourd’hui, ce serait cher et le sol ne supporterait que les espèces pour lesquelles il est prêt. La plupart mourraient; nous finirions par ne plus que quelques espèces après cinq ans», dit McElroy.

«En laissant la terre se guérir, les plantes arrivent au fur et à mesure que le sol est prêt et que les microbes du sol sont prêts à les nourrir. Chaque année, les mauvaises herbes changent, puis les herbes commencent à arriver. Vous commencez avec des mauvaises herbes ligneuses qui couvrent simplement le sol nu, et les conditions changent lentement pour que davantage de types de plantes puissent survivre.

Quand ils viennent, c’est parce qu’ils étaient déjà là dans la banque de graines, attendant juste les bonnes conditions, dit-il.

«Un monsieur d’Afrique du Sud, Ian Mitchell-Innes, est venu dans notre ferme pour voir ce que nous faisons. Il nous a donné de très bons conseils qui ont changé notre façon de penser dans la bonne direction. Il avait beaucoup d’expérience dans ce que nous faisons, avoir des bovins dans un seul troupeau, les déplacer dans les pâturages pour obtenir un impact maximal pour faire pousser les bonnes plantes.

La diversité des plantes et du sol est essentielle.

«Les bovins mangeront ce dont ils ont besoin, pour une bonne nutrition et une bonne santé, mais vous avez besoin des bonnes plantes ou ils ne peuvent pas faire ces choix. C’est pourquoi la diversité est importante. Les vaches mangent différentes plantes à différents moments de l’été », dit-il.

«Les cultures en monoculture ne sont pas les meilleures pour la terre ou le bétail. Nous voulons un système qui régénère davantage la terre chaque année. Chaque endroit est différent. Je ne dis jamais à personne comment faire quelque chose ou je ne dis pas qu’il devrait faire ce que nous faisons. Je leur dis simplement ce que je fais sur ma ferme. Cela pourrait ne pas fonctionner pour quelqu’un d’autre; ils doivent l’adapter à leur propre rythme. »

Il dit que leurs terres sont maintenant plus aptes à retenir l’humidité et réduisent le ruissellement dans les cours d’eau locaux, ce qui permet au sol de mieux gérer les conditions de sécheresse.

«Lors de notre transition vers le pâturage, nous n’avons jamais semé de graines dans nos pâturages. Au lieu de cela, le cycle consistant à manger et à écraser les déchets par rotation sur le peu de plantes que nous possédions était suffisant pour activer des graines qui étaient en dormance depuis de nombreuses années.

«Chacun de nos champs a une vie végétale différente et diversifiée, et en faisant tourner notre troupeau et en pressant le foin pour le dérouler en hiver, ces graines se répandent; nos communautés végétales se diversifient chaque année. »

Source : https://www.producer.com/livestock/cattle-help-organic-operation-save-its-soil/