Comment Cargill est devenu le site de la plus grande éclosion de COVID-19 au Canada

//  4 mai 2020  //  Dossiers, Santé Humaine et Sécurité Alimentaire  //  Commentaires fermés

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Avant que le coronavirus ne ferme une usine de transformation de la viande à High River, certains travailleurs affirment que leur employeur les a obligés à rester en poste. Le Globe and Mail a enquêté.

Tiré de The Globe and Mail – par Kathryn Blaze Baum, Carrie Tait et Tavia Grant – Publié le 2 mai 2020
| Traduction et adaptation libre par la rédaction |

Sur la chaîne de démontage, le personnel de l’abattoir de bœuf de Cargill Ltd. a travaillé côte à côte et en face les uns des autres pendant qu’ils cassaient les carcasses. L’usine de l’Alberta, située près de High River, à environ une demi-heure de route au sud des limites de la ville de Calgary, traite 4 500 têtes de bétail par jour; ce type d’efficacité exige la proximité. Sans modification majeure de la vitesse ou de la configuration de la ligne, il était impossible pour les travailleurs de garder leurs distances pour minimiser la propagation du nouveau coronavirus.

C’était en mars et Cargill ne fournissait pas beaucoup de masques faciaux, alors les travailleurs se procuraient les leurs ou s’installaient pour des alternatives de fortune. Un homme est allé à l’hôpital local et a obtenu un masque d’une infirmière sympathique; il l’a réutilisé tous les jours pendant trois semaines. Une femme a apporté son propre masque respiratoire N-95, mais elle l’a abandonné parce que ses lunettes s’embuent de vapeur. Un autre a attaché un bandana autour de sa tête et espérait le meilleur.

Les trois ont attrapé COVID-19. Et ils sont à peine minoritaires dans l’usine qui emploie environ 2 000 personnes. Vendredi, 921 travailleurs avaient été testés positifs pour le virus.

La plupart des gens ne penseraient pas que le plus grand site au Canada pour une éclosion de COVID-19 serait un abattoir — mais c’est le cas. La deuxième plus grande se trouve dans une autre usine de conditionnement de viande — l’installation de production de bœuf de JBS Canada à Brooks, en Alberta, où 390 travailleurs se sont révélés positifs. Les deux usines comptent à elles seules plus de cas que les provinces de la Saskatchewan, du Manitoba, du Nouveau-Brunswick, de l’Île-du-Prince-Édouard et de Terre-Neuve-et-Labrador réunies. Chacune des installations a enregistré un décès lié au COVID-19.

De nombreux facteurs rendent les abattoirs si sujets à une épidémie. Fermer les quartiers de l’usine. Une population vulnérable. Barrière de la langue. Et encore une chose: les usines de conditionnement de viande fonctionnent sous le feu des projecteurs, principalement avec du personnel né et élevé à l’étranger.

En réponse à la pandémie mondiale, les gouvernements ont déclaré certains secteurs — soins de santé, épicerie, assainissement — comme services essentiels. Les travailleurs de ces secteurs sont célébrés comme des héros. Mais des milliers de travailleurs dans des usines de conditionnement de viande à travers le pays ont continué à travailler sans la même fanfare. Ce sont les gens qui font le travail que les Canadiens ne veulent pas — et ne veulent pas en savoir beaucoup.

Pour comprendre comment le virus a réussi à se propager si rapidement, le Globe a interrogé 21 employés de Cargill dans plusieurs départements, ainsi que des représentants syndicaux, des politiciens, des inspecteurs des aliments, des médecins, des prestataires de services aux immigrants et des membres de la communauté. Les personnes qui ont exprimé des préoccupations concernant la vie privée ou des craintes de représailles en milieu de travail ont obtenu l’anonymat. Le Globe a obtenu une correspondance entre Cargill et le syndicat représentant les travailleurs, ainsi que des avis affichés sur le babillard de l’usine, des lettres de l’entreprise aux employés et un enregistrement d’une téléconférence avec des fonctionnaires provinciaux, des employés et des cadres.

L’enquête a révélé un environnement dans lequel certains travailleurs affirment se sentir contraints — voire incités — à continuer de travailler. Plusieurs employés ont déclaré que le personnel médical de l’entreprise les avait autorisés à continuer à travailler malgré les symptômes, les résultats positifs du test COVID-19, les périodes d’isolement incomplètes et les récents voyages à l’étranger. Ceux qui étaient absents pour des raisons liées à COVID-19 étaient éligibles jusqu’à 80 heures de leur salaire régulier. Mais les employés qui n’étaient pas admissibles à cette indemnité d’isolement ont d’abord été informés que s’ils ne voulaient pas et ne pouvaient pas travailler, ils seraient temporairement mis à pied, sans salaire. Ils ont également reçu une prime de 500 $ pour ne pas avoir manqué un quart de travail pendant huit semaines consécutives, selon les communications de l’entreprise obtenues par The Globe.

Les employés n’étaient pas tenus de porter des masques avant la mi-avril, selon des entrevues avec plusieurs employés et un rapport d’inspection provincial. Il n’y avait pas de politique cohérente pour fournir des écrans faciaux. Certains employés de ligne les ont reçus, mais d’autres ont été informés qu’il n’y en avait pas assez. Cependant, certains employés ont remarqué que les gestionnaires les portaient.

Beaucoup de ceux qui travaillent à l’usine de High River sont des travailleurs étrangers temporaires et des immigrants liés à la communauté philippine de Calgary. Les messages affichés sur le babillard et les lettres aux employés ont été fournis uniquement en anglais, ce qui a semé la confusion au sujet de la rémunération, des protocoles d’isolement et de l’admissibilité aux congés payés, ont déclaré les travailleurs.

La semaine dernière, le meilleur médecin de l’Alberta a déclaré que les entreprises étaient responsables de prendre des mesures pour empêcher la propagation du virus sur le lieu de travail. Cargill a déclaré qu’il comptait sur les experts provinciaux de la santé pour obtenir des conseils. Les autorités provinciales se sont d’abord concentrées sur les conditions de l’usine — et non sur les risques pour la santé souvent liés au travail, y compris le covoiturage et les ménages multifamiliaux. Les services de santé de l’Alberta (AHS) et la santé et la sécurité au travail (OHS) ont tous deux le pouvoir d’émettre des arrêtés de travail. Dans le cas de Cargill, ils ont choisi de ne pas le faire. Aucune ordonnance de ce type n’a été délivrée à JBS.

Cargill a annoncé le 20 avril qu’elle fermait temporairement son usine de High River. Jamie Welsh-Rollo, un délégué syndical qui utilise de l’équipement lourd pour sceller des morceaux de bœuf, a déclaré que la fermeture est arrivée trop tard. «Il était irresponsable de leur part d’essayer de continuer à travailler quand ils n’étaient pas en mesure de fournir l’EPI approprié aux travailleurs et les protocoles de distanciation sociale appropriés», a-t-elle déclaré.

Cargill a annoncé mercredi son intention de rouvrir le 4 mai, avec une capacité réduite et de nouvelles mesures d’atténuation. Vendredi soir, dans un communiqué, le porte-parole de Cargill, Daniel Sullivan, a déclaré que la société avait intensifié les mesures de sécurité et de santé à l’usine au cours des mois de mars et avril. «Nous espérons que les examens en cours concluront que nous avons pris des mesures supplémentaires pour suivre les directives en matière de santé et prioriser la sécurité de nos travailleurs», a déclaré M. Sullivan. Une enquête SST est en cours.

Le président de JBS Food Canada, David Colwell, a déclaré vendredi dans un communiqué que la société avait pris des «mesures extraordinaires» pour minimiser le risque de transmission, notamment en ralentissant la vitesse de la ligne à l’usine de Brooks en mars pour faciliter la distance physique. Le site, géré par JBS du Brésil, a réduit sa capacité de traitement en avril, de deux équipes à une. M. Colwell a déclaré que toute décision de fermer temporairement l’usine serait « basée sur les meilleures données disponibles et les conseils des membres de notre équipe et des responsables ».

«NOS ANTENNES ONT ÉTÉ MONTÉES»

Fondée en 1865 en tant qu’entreprise familiale, Cargill, basée à Minneapolis, est l’une des plus grandes entreprises agricoles au monde. L’entreprise est contrôlée par plus de 100 membres de la famille, dont 14 milliardaires dans ce qui a été décrit comme l’une des plus grandes concentrations de richesse dans toute entreprise familiale.

L’usine près de High River, une ville de 13 000 habitants, est divisée en deux parties. Le plancher de récolte, que beaucoup appellent le plancher d’abattage, est l’endroit où le bétail est étourdi, saigné, dépouillé et vidé. Il fait chaud, torride et bruyant avec le bruit des machines lourdes. La fabrication est l’endroit où les carcasses sont décomposées et différentes coupes et broyages de viande sont emballés. Les fans font circuler de l’air froid tandis que des centaines de travailleurs, la plupart debout sur un tapis roulant, accomplissent leurs tâches monotones sur une période de neuf heures.

«Il y a des centaines — des milliers — de personnes qui se déplacent dans des espaces très limités», a déclaré Thomas Hesse, président de la section locale 401 de United Food and Commercial Workers, qui représente les travailleurs de l’usine. «Couloirs étroits. Petits espaces sanitaires. Petits casiers….

«Nos antennes sont montées dès que nous avons commencé à entendre parler de COVID. Nous nous sommes dit: “Mon Dieu, comment cela se traduira-t-il en emballages? ” »

Cargill a déclaré que ses premières mesures de sécurité COVID-19 à l’usine ont commencé le 26 février, avec des protocoles d’hygiène personnelle et des communications sur la prévention de la transmission. À partir du mois de mars, la société a progressivement utilisé des masques «car les fournitures étaient disponibles», a déclaré M. Sullivan.

L’entreprise a également commencé à prendre des mesures pour augmenter l’éloignement physique des employés qui n’étaient pas sur la ligne, notamment des temps de pause stupéfiants, la mise en place de tentes extérieures chauffées et l’ouverture de nouveaux espaces pour que les travailleurs puissent déjeuner. L’entreprise a également installé des séparateurs dans la cafétéria et les vestiaires, accéléré les protocoles d’assainissement, réduit la taille des groupes de formation et vérifié les employés pour détecter les signes de COVID-19 avant leur entrée dans l’usine.

Mais plusieurs employés ont déclaré qu’ils étaient inquiets lorsqu’ils ont remarqué que leurs collègues manquaient de plus en plus de quarts de travail en raison de cas suspects de COVID-19. Cela n’a pas aidé que les infirmières sur place aient commencé à garder la porte de leur bureau fermée. Les employés ont dit au Globe que, généralement, ils peuvent entrer et obtenir des bouchons d’oreille supplémentaires ou attraper un sac de glace pour apaiser leurs muscles endoloris. Maintenant, ils étaient censés prendre rendez-vous ou frapper. Une infirmière, portant des gants et un écran facial, ouvrirait une fenêtre.

L’entreprise avait mis en place une politique pour les personnes qui ne pouvaient pas travailler à cause du virus, y compris la rémunération en cas d’absence pour des raisons liées à la garde d’enfants. Les travailleurs qui sont passés devant le babillard de l’entreprise à partir du 23 mars ont vu un message concernant une autre politique: terminez vos quarts de travail réguliers pendant huit semaines consécutives et vous recevrez 500 $ de plus. (Les employés qui sont tombés malades avec COVID-19 étaient toujours éligibles à la prime, tant qu’ils se présentaient une fois autorisés à revenir.) Le salaire horaire augmentait également de 2 $ de l’heure.

Avec un bébé en route, un ouvrier de fabrication souhaitait le salaire supplémentaire. Début avril, il est devenu fiévreux. Il a pris du Tylenol et s’est senti suffisamment bien pour continuer à venir pendant quelques jours, même en faisant des heures supplémentaires. Il a obtenu un écran facial, mais a ensuite appelé malade le lendemain avec les frissons. Il a depuis été testé positif.

Un autre travailleur de la fabrication fait du covoiturage à l’usine depuis Calgary. Le même jour que la période de bonus a commencé, il a commencé à se sentir malade. Il n’avait pas de fièvre, alors il pensait qu’il avait un cas de sinusite au lieu de COVID-19. Il n’a cessé de travailler que le 2 avril. Il a ensuite été testé positif, avec sa femme, ses deux enfants et ses compagnons de route. «Ce qui nous arrivait à Cargill, a-t-il dit, était un cauchemar.»

Le 5 avril, la société a commencé à installer des boucliers et des barrières en plastique entre les employés sur le site de production, a déclaré M. Sullivan.

Le lendemain, le syndicat a envoyé une lettre au directeur général de l’usine, Dale Lagrange. M. Hesse, chef du syndicat local, était inquiet. Le syndicat avait pris connaissance d’un cas positif à l’installation de High River, et il voulait savoir: «Allez-vous cesser les opérations sur le chantier affecté?» Entre autres mesures, M. Hesse a exhorté l’entreprise à s’assurer que les travailleurs reçoivent un EPI adéquat. AHS et l’Agence canadienne d’inspection des aliments, qui doivent être sur place lorsque l’activité d’abattage a lieu, ont également été informés du cas confirmé le 6 avril.

Les médecins de l’Hôpital général de High River ont commencé à voir des cas de COVID-19 vers le 7 avril et ont intensifié les précautions à l’hôpital. Selon Adam Vyse, médecin à High River et président du conseil de gouvernance du Calgary Rural Primary Care Network, toute personne qui travaillait chez Cargill a été traitée comme si elle avait COVID-19.

La maison de retraite Seasons High River, qui offre des soins infirmiers, a également suivi de près l’évolution de l’usine. Certains de ses employés vivent avec des employés de Cargill. Un travailleur de nuit avait plusieurs filles qui vivaient avec elle et travaillaient chez Seasons. Le 7 avril, les filles ont été renvoyées chez elles en quarantaine pendant 10 jours en raison de leur lien avec l’abattoir. C’était également le dernier jour de travail du travailleur de nuit. Elle a dit à une infirmière de Cargill qu’elle avait le nez qui coule et s’est ensuite révélée positive. Les employés de Huit Saisons, dont six qui sont étroitement liés aux travailleurs de Cargill, ont confirmé des cas de COVID-19; jusqu’à présent, aucun résident n’a été testé positif.

Le lendemain, 8 avril, le babillard de Cargill a reçu un nouveau message. Il y avait maintenant un deuxième cas confirmé de COVID-19 à l’usine. Un ouvrier de fabrication de nuit avait un résultat positif. «Nous devons suivre de bonnes pratiques de distanciation sociale», a déclaré le message. «Le gouvernement de l’Alberta a déterminé notre entreprise et vous (nos employés) êtes un SERVICE ESSENTIEL afin de garantir à nos familles et communautés un accès à un approvisionnement alimentaire sûr et sécurisé.»

Un travailleur de la récolte a dit que des directives comme celles-ci étaient frustrantes. « Ils nous disaient de garder une distance », a-t-il dit. « Mais tu ne peux pas. »

Au cours du week-end, le nombre de cas confirmés parmi les employés de l’usine est passé à 38. Une ouvrière de fabrication était l’une d’entre elles. Elle est convaincue qu’elle a attrapé le virus dans l’établissement. Une femme qui travaille à côté d’elle toussait depuis la dernière semaine de mars; la femme a ensuite été testée positive.

L’hôpital de High River a dénombré des cas sporadiques au cours du week-end de Pâques, mais lundi, les médecins ont intensifié leurs inquiétudes, disant au maire et à un médecin-hygiéniste provincial que « nous avons un problème important », a déclaré le Dr Vyse. Les responsables ont immédiatement pris ces préoccupations au sérieux, a-t-il déclaré. Cependant, la communauté médicale locale n’est pas d’accord sur la rapidité avec laquelle les hauts responsables de la santé ont réagi. Un médecin traitant des employés de Cargill a décrit des tentatives vaines de marquer l’escalade de la crise. « On nous a dit… de ne pas vous inquiéter à cause de toutes les recherches de contacts en cours, et ils s’en occuperont », a expliqué le médecin.

Les dizaines de cas confirmés étant désormais des dizaines, la situation à l’usine de High River fait également l’objet d’un examen public. Les médias locaux ont repris l’histoire. Le syndicat a publié une autre lettre ouverte datée du 12 avril, demandant la fermeture de l’usine pendant 14 jours. «Notre syndicat est très préoccupé et profondément troublé par votre lieu de travail en Alberta», indique la lettre. «Il n’y a aucune raison de croire que des centaines de personnes dans votre environnement de travail ne seront pas bientôt porteuses du virus.» Le syndicat a déposé une plainte officielle auprès de l’OHS.

Cargill a répondu par une lettre le lendemain, déclarant qu’il était sérieux de s’attaquer à l’épidémie et de travailler avec le syndicat pour protéger les employés. « Malheureusement, votre lettre ouverte d’hier a été très incendiaire », a déclaré la société. «Nous pensons que votre lettre a inutilement contribué à accroître la peur et l’anxiété des employés.»

Le lundi de Pâques, les barrières entre les employés avaient été installées dans tout l’atelier de production; là où les cloisons n’étaient pas réalisables, des écrans faciaux ont été fournis, a déclaré M. Sullivan. Mais ce même jour, Cargill a abandonné le quart de nuit dans la fabrication et la récolte, réduisant de moitié les heures de l’usine. L’installation manquait de travailleurs disposés et en bonne santé pour faire leur travail spécialisé. L’entreprise a publié un avis au babillard attribuant le changement de quart de travail à «l’impact imprévu de COVID-19 sur la présence des employés».

Les travailleurs de nuit ont reçu une lettre expliquant la politique de rémunération. S’ils n’étaient pas déjà couverts par une indemnité d’isolement, ne voulaient pas ou ne pouvaient pas travailler pendant le quart de jour, ou s’ils n’avaient pas de travail à leur disposition, ils seraient temporairement mis à pied, sans salaire. Le syndicat a déclaré au Globe que l’entreprise n’a pas donné suite à des mises à pied temporaires et n’a publié aucun relevé d’emploi, qui est requis pour faire une demande d’assurance-emploi.

Le lendemain, AHS a été informé qu’il y avait deux cas confirmés à l’usine de conditionnement de viande Brooks de JBS.

Source et texte complet : https://www.theglobeandmail.com/business/article-how-cargill-became-the-site-of-canadas-largest-single-outbreak-of/?utm_medium=Referrer:+Social+Network+/+Media&utm_campaign=Shared+Web+Article+Links

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